En sekulær og åndelig undersøkelse av Amerikas sjel

E

Formannskapet er ikke bare et administrativt kontor. Det er det minste. Det er mer enn en ingeniørjobb, effektiv eller ineffektiv. Det er først og fremst et sted for moralsk ledelse. Alle våre store presidenter var tankeledere til tider da visse historiske ideer i nasjonens liv måtte avklares.

Franklin D. Roosevelt (1)

Historien – som er alt vi har å gå på – antyder at en presidents laster og hans dyder betyr enormt, for politikk er et menneskelig, ikke et klinisk, foretak. Det samme gjør lastene og dydene til folket for øvrig, for lederskap er det muliges kunst, og muligheten bestemmes av om raushet kan seire over egoisme i den amerikanske sjelen.

Jon Meacham (2)

Hvordan snakker en historiker om de moralske, politiske og konstitusjonelle krisene forårsaket av Trump-administrasjonen uten å diskutere Trump før i siste kapittel? Jon Meacham gjør det ved å undersøke kampen mellom frykt og hat versus håp og generøsitet fra Lincoln til Lyndon Johnson. Meacham presenterer en kamp i og for den amerikanske sjelen, og har skrevet både en politisk og åndelig klassiker ment å roe nerver ved å vise at tidligere epoker håndterte utfordringer som vår egen.

The Soul of America: The Battle for Our Better Angels er et selektivt blikk på kamper om menneskelig likestilling generelt, men spesielt rasisme og immigrasjon. Meacham skrev ikke en detaljert historie om Amerika fra Lincoln til Lyndon Johnson. Han identifiserte heller moralske og åndelige kamper som stadig gjentar seg. Han så heller ikke beretningen med personlig tolkning da han stolte på uttalelser fra historiske personer. Meachams synspunkter sees i hans fornuftige valg av sitater. Kraften til disse uttalelsene for å avklare aktuelle spørsmål er alltid rørende og ofte inspirerende.

Amerikanere som er bekymret for skade på systemet og verdiene våre bør lese Jon Meachams gave til vår fornuft. Hans tilbakeholdenhet med tolkning hjelper til med å roe nåværende angst med et underliggende budskap om håp som oppstår fra tidligere suksess med å håndtere tilbakevendende problemer.

Meachams religiøse synspunkter er ikke synlige, men det er et fremtredende åndelig tema som forener en historie fokusert på politiske spørsmål som utfordringer til dypeste amerikanske verdier. Ved å bruke Lincolns begrep søker han å identifisere eksempler på “våre bedre engler” sammen med moteksempler. Det er tydelig at han favoriserer menneskelig likestilling og ser det som det beste fra den amerikanske sjelen, men en mørk side har fortsatt å dukke opp gjennom historien vår.

Selv om det ikke er feilfritt, vises Lincoln, Theodore Roosevelt, Woodrow Wilson, Calvin Coolidge, Franklin Roosevelt, Harry Truman, Dwight Eisenhower og Lyndon Johnson på den positive siden av hovedboken. Sjenerøse serveringer av WEB DuBois og Martin Luther King, Jr., tydeliggjør deres betydning for å uttrykke menneskelig likeverd som et åndelig prinsipp. Baksiden sees i utbredelsen av frykt i “regional revansjisme” av sørstatens motstand mot gjenoppbygging, “Red Scare”, fremveksten av KKK på 1920-tallet og Robert Welshs John Birch Society sammen med Joseph McCarthy på 1950-tallet.

Uttalelsene fra representanter for lysets og mørkets krefter er forbløffende i sin direktehet når det gjelder å legge ut motivasjonen til hver side. For eksempel inspirerte Frihetsgudinnen rivaliserende visjoner om USAs åpenhet for desperate mennesker i verden. I 1883 skrev Emma Lazarus en sonett som i dag kan sees ved Frihetsgudinnen. De fleste av oss kjenner slutten, men her er en del av begynnelsen:

Her ved våre havvaskede, solnedgangsporter skal stå

En mektig kvinne med en fakkel, hvis flamme

Er den fengslede lynet, og hennes navn

Mor til eksil. (3)

En motmelding ble uttrykt av Thomas Bailey Aldrichs “The Unguarded Gates” fra 1892:

Vidåpne og ubevoktet står våre porter,

Og gjennom dem presser en vill broket skare –…

Å Frihet, hvite gudinne! Er det bra

Å forlate portene ubevoktet? (4)

Immigrasjonsspørsmål fra 1880-tallet til 1920-tallet var rettet mot søreuropeere på østkysten og kinesere i vest. Det var de mindre hvite søreuropeerne som ble angrepet av KKK, sammen med katolikker og negre, under dens gjenoppblomstring på 1920-tallet. I en tale til et KKK-stevne i Kansas City i 1924, advarte Clifford Walker, guvernør i Georgia, om “en mørklagt og en forgiftet og en dekadent nasjon” for fremtidige generasjoner på grunn av immigranter. “Jeg ville bygge en mur av stål … en vegg så høy som himmelen, mot innrømmelse av en eneste av de søreuropeerne som aldri tenkte tankene eller snakket språket til et demokrati i livet.” Tonen og symbolikken i disse ordene er veldig moderne. (5)

Oppgangen og fallet til senator Joseph McCarthy er spesielt viktig for Trumps alder. Bokens eneste referanse til Trump ved navn er i forbindelse med Roy Cohn, advokaten til McCarthy og mentor for Trump; likevel kan moderne lesere ikke unngå å tenke på Trump som personligheten, motivene og feilene til McCarthy er detaljerte. Årsaken til McCarthys fall, ifølge Cohn, var tap av offentlig interesse for skuespillet og selgerne som drev hans bruk av media for å vekke offentlig frykt. (6)

Meachams personlige synspunkter blir mer direkte i konklusjonen hans, men forblir ikke-partipolitiske og behersket. Han nevner fem positive retningslinjer for velgerinvolvering for å endre et uønsket hendelsesforløp. Som lærer for førsteårsstudenter prøver jeg å understreke en lignende melding til studenter som er tilbøyelige til å stole på sosiale medier for nyheter. Det er et vanskelig budskap å selge, sammen med viktigheten av å stemme i lokale og føderale valg. Meachams råd er viktige for unge og gamle borgere i dag.

Teologi og religion blir involvert i kampen for den amerikanske sjelen fordi så mange religiøse skikkelser er involvert i sakene. Selv om Meacham ikke påtvinger sine religiøse synspunkter, kommuniserer hans valg av passasjer å sitere og diskutere et dypt åndelig budskap.

De av oss som er enige i Meachams idé om de “bedre englene” vil finne trøst og oppmuntring i det åndelige budskapet i denne boken. Bak Jesu oppmuntring i Matteus 7:7 til å spørre, søke og banke på ligger et budskap om håp i vedvarende og positiv handling. Dette er den underliggende hensikten med Meachams undersøkelse av Amerikas sjel.

Merknader:

(1) Sitert i Jon Meacham, The Soul of America: The Battle for Our Better Angels (New York: Random House, 2018), 12.

(2) Ibid., 258.

(3) Ibid., 118.

(4) Ibid., 117.

(5) Ibid., 120.

(6) Ibid., 202-203.

About the author

Add comment

By user

Recent Posts

Recent Comments

Archives

Categories

Meta